Por Ryan Van Velzer| WFPL news

Durante años, los funcionarios ambientales han dicho que los niveles de las sustancias químicas forever que se encuentran en el agua potable de Kentucky eran seguros, pero el miércoles la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. revisó ese riesgo.

Según un análisis de WFPL News, al menos 38 sistemas de agua potable en Kentucky, incluido Louisville, tienen niveles de sustancias químicas eternas que la EPA ahora considera que tienen impactos adversos en la salud.

Las sustancias perfluoroalquiladas y polifluoroalquiladas (PFAS) describen una clase de más de 12,000 productos químicos utilizados en productos cotidianos: envoltorios de alimentos, sartenes antiadherentes, espuma contra incendios, alfombras, ropa y cosméticos.

A menudo se les llama «productos químicos para siempre» porque sus cadenas de carbono-flúor se encuentran entre los enlaces químicos más fuertes de la naturaleza y tardan mucho tiempo en descomponerse. Una vez que están en un ecosistema, ese ecosistema se queda con ellos. Los productos químicos se pueden encontrar en el suelo, el aire, el agua, los tejidos de los peces e incluso en las frutas y verduras que han crecido en suelos contaminados con PFAS.

La ingestión de los productos químicos se ha relacionado con defectos de nacimiento, cáncer de riñón, testículo y ovario, así como daños en el hígado, el sistema inmunitario y la tiroides, según la EPA y el Centro Médico de la Universidad de Duke.

“Estas sustancias químicas se acumulan en nuestros cuerpos, por lo que lo que hay en su cuerpo hoy es una acumulación de quizás sus últimos 10 años, tal vez incluso más”, dijo Linda Birnbaum, científica emérita y ex directora del Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental. “Creo que, según mis extensas lecturas y estudios, deberíamos tratar de reducir las exposiciones tanto como sea posible”.

Incluso con estos riesgos conocidos, el gobierno federal aún no ha regulado el uso de compuestos PFAS. El aviso de salud de por vida que emitió la EPA el miércoles no tiene fuerza de ley, y las empresas de servicios públicos no están obligadas a hacer nada con respecto a los productos químicos permanentes presentes en el agua potable.

La EPA dijo que está actualizando los niveles de aviso para brindar orientación técnica a los gobiernos federal, estatal y local para abordar las PFAS en el agua potable, según un comunicado de prensa.

La agencia está trabajando en la redacción de nuevas regulaciones, pero mientras tanto, está alentando a las empresas de agua potable y al gobierno a advertir a los residentes sobre la contaminación y tomar medidas para abordarla.

“Las personas en la primera línea de la contaminación por PFAS han sufrido durante demasiado tiempo.

Es por eso que la EPA está tomando medidas agresivas como parte de un enfoque de todo el gobierno para evitar que estas sustancias químicas ingresen al medio ambiente y ayudar a proteger a las familias preocupadas de este desafío generalizado”, dijo el administrador de la EPA, Michael S. Regan, en el comunicado.

PFAS en Kentucky

Si bien Kentucky no regula los productos químicos PFAS, el Gabinete de Energía y Medio Ambiente del estado ha comenzado en los últimos años a investigar hasta qué punto los productos químicos están contaminando el estado.

Encontraron los productos químicos prácticamente en todas partes donde miraron. Un estudio de 2021 del Departamento de Protección Ambiental de Kentucky encontró sustancias químicas PFAS en el 90 % de las aguas superficiales que tomaron muestras, que incluían todas las cuencas hidrográficas importantes del estado.

Eso se produjo después de un estudio de 2019 en el que expertos estatales probaron 81 plantas de tratamiento de agua en todo el estado. Encontraron niveles detectables de químicos PFAS en aproximadamente la mitad de ellos.

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Mapa: Compañías de agua potable en Kentucky, con contaminación de químicosPFAS arriba del nivel estándar de salud de acuerdo ala Agencia de Protección del Medioambiente.

Kentucky drinking water utilities with PFAS contamination above new Environmental Protection Agency (EPA) lifetime health advisory standards.

Al menos 38 de esos sistemas tienen niveles por encima de los nuevos estándares de asesoramiento de salud de la EPA, según el análisis de WFPL del estudio de 2019.

Los productos químicos se encontraron en todos los sistemas de agua potable que probaron a lo largo del río Ohio, incluido el de Louisville.

Sin embargo, el estado no siempre ha advertido a los residentes sobre los riesgos de contaminación por PFAS presentes en sus comunidades.

En Henderson, Ky., los funcionarios estatales ocultaron al público el alcance de la contaminación por PFAS de Shamrock Technologies, no informaron a los residentes ni a las empresas cerca de áreas muy contaminadas y minimizaron la contaminación en declaraciones a WFPL.

El portavoz del Gabinete de Energía y Medio Ambiente de Kentucky, John Mura, dijo que el estado está realizando más pruebas y revisando las bases de datos ambientales para identificar empresas que podrían estar generando productos químicos PFAS en Kentucky.

El estado hará cumplir los límites reglamentarios sobre los productos químicos PFAS una vez que la EPA los establezca, dijo.

“Nuestra misión es proteger nuestros recursos de tierra, aire y agua para la salud y el beneficio de todos los habitantes de Kentucky”, dijo la secretaria del Gabinete de Energía y Medio Ambiente, Rebecca Goodman, en una declaración escrita.

Contaminación en Louisville

Louisville Water Company ha estado probando compuestos de PFAS durante unos ocho años y, durante ese tiempo, ha detectado regularmente los productos químicos en niveles variables.

Un promedio de cuatro años de muestras de PFAS en Louisville Water demostró una sustancia química muy por encima de los nuevos estándares de advertencia de salud de por vida de la EPA, dijo Dearing Smith. El estudio del estado de 2019 encontró dos compuestos por encima de los estándares de salud.

“Lo que nuestros científicos y nuestros equipos de ingeniería están haciendo en este momento es evaluar cómo estamos tratando el agua en este momento y qué obtenemos con una estrategia de tratamiento adicional”, dijo Dearing Smith.

Monitoreo de chorros de agua en la Compañía de Agua de Louisville. Foto Ryan Val Velzer WFPL.

Los desafíos que enfrentarán las empresas de agua potable en todo el país serán detectar las sustancias químicas al nivel del aviso de salud.

El aviso de salud anterior estableció un límite combinado de por vida para dos productos químicos, PFOS y PFOA, de 70 partes por trillón (ppt).

 Los nuevos límites para esos químicos son magnitudes más bajas:

• .004 ppt para PFOA

• .02 ppt para PFOS

La EPA también agregó nuevas pautas para otros dos productos químicos PFAS:

• 2000 ppt para PFBS

• 10 ppt para HFPO-DA (también conocido como Gen X)

Dearing Smith dijo que los niveles más bajos que los científicos pueden detectar actualmente son 2 ppt.

“Estas son pequeñas cantidades microscópicas, y esa es la parte realmente difícil de esto”, dijo.

Opciones de tratamiento para servicios públicos y residentes

Al mismo tiempo que la EPA anunció los estándares de salud, también invitó a los estados y territorios a solicitar $1 mil millones para abordar las sustancias químicas PFAS en el agua potable, específicamente en comunidades pequeñas y desfavorecidas.

Los servicios públicos y los miembros de la comunidad pueden tratar el agua potable para detectar químicos PFAS utilizando carbón activado. Absorbe eficazmente los productos químicos a medida que pasa el agua, pero tiene sus inconvenientes.

El carbono debe reponerse regularmente, es menos efectivo para ciertos tipos de PFAS y puede tener un costo prohibitivo para los sistemas de agua potable más pequeños. Otras dos opciones, más caras, incluyen el uso de ósmosis inversa o intercambio de iones para eliminar los productos químicos.

El Grupo de Trabajo Ambiental elaboró ​​una guía sobre las opciones de filtrado en el hogar. Pero el agua potable no es la única fuente de contaminación por PFAS.

La EPA tiene una lista de recomendaciones que las personas pueden tomar para reducir su riesgo.

La EPA también está trabajando en regulaciones para limitar los productos químicos PFAS en el agua potable y planea publicar una propuesta este otoño.

Hasta octubre de 2021, The Environmental Working Group ha documentado casi 3000 sistemas de agua públicos y privados que se sabe que están contaminados con productos químicos PFAS.

Birnbaum dijo que esto es solo la punta del iceberg. Los químicos han viajado al Ártico y se encuentran en osos polares y ballenas. Esencialmente, todos los estadounidenses están contaminados, dijo.

«Así que me preguntaría ‘¿por qué seguimos fabricando productos químicos que nunca desaparecerán?'», dijo Birnbaum.

El reportero Justin Hicks contribuyó a esta historia.

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